Quant de temps han estat els conills?

Els conills poden ser un dels petits animals més populars per mantenir com a mascota, però han viscut durant molt de temps a la natura. Havent estat domesticats al segle V dC, els conills han passat a formar part de la nostra societat tant per a menjar com per a mascotes. Però, quant de temps hi ha conills?

Els conills han existit des de fa més de 40 milions d’anys i s’ha descobert fòssils des de llavors. Es creu que hi ha al voltant de 40 espècies diferents dins de la família de conills Lagomorpha, incloses les llebres i les pikas.

Tot i que podem passar molt de temps coneixent els nostres peluts amics, no són molts els propietaris de conills que pensen en la seva llarga i interessant història. Per tant, descobrim una mica més sobre els conillets i d’on han vingut.

Quan es va descobrir el primer conill?

Hi ha fòssils de conill que es remunten a 40 milions d’anys, de manera que això suggereix que han existit durant molt de temps. Tanmateix, potser no han estat increïblement estesos durant molts anys i no va ser fins l’any 1000 aC que aquests petits animals van ser descoberts per primera vegada pels humans.

Aquest descobriment va tenir lloc a Espanya, que aleshores era l’únic lloc on es podien trobar conills a la natura. Per a la gent d’aquella època, l’humil conill era una criatura bastant insignificant que realment no va captar la seva atenció i, certament, no va capturar el seu cor, tal com ho fa amb la gent actual.

Després del descobriment del conill, hi ha hagut esdeveniments que han suposat que aquest animal habiti ara porcions massives del món. Es suggereix que, durant el canvi dels continents, diverses espècies pertanyents a la família dels conills, com la llebre, es van traslladar a diferents parts del món. Per això veiem coses com la llebre àrtica i el pika americà.

No obstant això, quan analitzem la història del conill, normalment es relaciona amb el conill europeu que ara es veu habitualment a la natura a tot el món.

Hi havia conills prehistòrics?

Els conills que veiem avui són animals relativament petits excepte per a races com el gegant flamenc, que se sap que és la més gran, fins a arribar a un pes mitjà de 14 lliures. Tanmateix, si ens remuntem al temps uns quants milions d’anys, hi ha conills que es creu que eren el doble d’aquesta mida.

Les restes fossilitzades d’un conill ginormós van ser descobertes a la petita illa de Menorca a Espanya. Es creu que l’enorme bèstia pesava unes 26 lliures, però a diferència dels conills moderns, els científics han determinat que el seu esquelet no es va construir per moure’s de la mateixa manera que presenten els conills actualment.

A més, la investigació sobre l’animal ha demostrat que potser no tenia sentits tan afinats com els conills moderns, però potser això té a veure amb la seva mida; qui sap?

Es creu que el Nuralagus Rex, com es va anomenar correctament, va viure fins a fa 5 milions d’anys, però es creu que això és una cosa anomalista. Normalment, els conills poden no haver estat capaços de créixer tan a causa dels depredadors. Però quan viu en un entorn illenc, el gegant menorquí pot haver prosperat a causa de la manca d’animals depredadors. Això es veu sovint a la natura i es coneix com la regla de l’illa.

Els conills són nadius a Amèrica?

El conill troba els seus orígens a Europa, però durant el temps que els europeus es van establir a Amèrica, van portar molts conills. Com a resultat, ara hi ha milions de conills salvatges que habiten les parts del nord d’Amèrica i, en algunes zones, són un greu problema per als agricultors i propietaris de terres.

Hi ha altres països del món que han patit una afluència de conills no nadius, sobretot Austràlia. A baix hi ha un gran problema amb els conills europeus que es van introduir inicialment a mitjans del 1800 sense cap altre propòsit que el gaudi dels caçadors. Tanmateix, és poc probable que la gent de l’època s’adonés de la rapidesa amb què es poden reproduir aquests animals i, com a tal, el país ara està envaït de conillets no desitjats.

El problema és que Austràlia té un ecosistema molt únic i delicat del qual els conills mai no havien de formar part. Segons National Geographic, el nombre inicial de conills introduïts aquí era de 13 i, en menys de 50 anys, aquest vast continent està ple de conills. L’ecosistema australià ha patit molt, ja que moltes espècies d’animals i plantes autòctones estan en declivi.

Però els conillets han destruït pràcticament les terres de conreu i molts cultius. A més, això ha provocat l’erosió del sòl, cosa que significa que l’agricultura esdevé molt més difícil.

Quan pensem en els conills que es traslladen a Amèrica des d’Europa, no és difícil entendre com prosperarien aquí. Els prats tant als EUA com a Europa són molt similars, de manera que no caldria que el conill s’adaptés. No obstant això, Austràlia és una terra diversa amb zones de desert sec i selva tropical que es junten les unes amb les altres. Però els conills també són diversos i, com a tals, han tingut pocs problemes per sobreviure aquí.

Quan es van domesticar els conills?

Es creu que els conills van ser domesticats originalment per monjos al segle V dC. Les evidències suggereixen que, en aquest moment, els monjos només es trobaven al sud de França, tot i que també hi ha suggeriments que també es conservaven conills domèstics a la península Ibèrica.

No obstant això, si bé avui en dia, la majoria dels conills domèstics es mantenen com a acompanyants d’animals, al 500 dC, els monjos els van mantenir per una raó més pràctica. Hi havia la creença en aquell moment que la carn de conill era, de fet, un tipus de peix. Per als monjos, això era important ja que significava que, durant el dejuni de la Quaresma, se’ls permetia menjar conills.

A la part posterior, els monjos francesos també van desenvolupar tècniques de cria que els van portar a poder controlar la mida, el pes i fins i tot el color dels conills. Amb el pas del temps, s’han anat introduint més i més mètodes de cria i, com a tals, ara tenim una gran varietat de conills domèstics que presenten característiques que normalment no es veurien en animals salvatges.

Tot i que, per començar, els conills només es podien haver mantingut en situacions domèstiques a França i a la península Ibèrica, l’Imperi Romà va continuar creixent i això va significar que el comerç entre països es va expandir amb ell. Com a resultat, els conills es van introduir aviat a altres parts del món i això no es va limitar als conills domèstics, sinó també als conills salvatges.

Els conills són criadors ràpids i, com a tal, no va passar molt de temps abans que aquests animals es repoblessin arreu del món.